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San Antonio 01

Panorámica de San Antonio desde el occidente del río Napo. Al fondo el Distrito financiero del Coca.

San Antonio del Coca, conocida también como San Antonio, es una ciudad ecuatoriana ubicada en la zona noroccidental de la llanura amazónica, en la confluencia de los ríos Napo, Coca y Payamino, siendo este último el que cruza la ciudad por la mitad. Constituye la capital del cantón Coca y de la provincia de Napo, así como el centro político, comercial y económico de la región de Fluminay.

Con una población urbana de 535.100 habitantes, es la novena ciudad más grande del país, alcanzando las 698.000 en el área conurbada conocida como El Coca Metropolitano, que incluye las localidades aledañas de Puertos del Río, Joya de los Sachas, San Sebastián del Coca, Estrella Yacu y Descanso.

Historia Editar

La ciudad fue fundada recién a inicios de la década de 1840 por exploradores ecuatorianos como un puerto fluvial de conexión hacia el río Amazonas, pues de acuerdo a las características de las embarcaciones de la época, este era el punto más cercano a la Cordillera al que podían llegar las barcazas comerciales y de carga sin necesidad de trasbordos a otras más pequeñas. Pese a ello, no era una localidad de importancia para el país ni su economía.

Los primeros pobladores fueron de aventuradas familias de clase media y baja que provenían de ciudades como Quito, Riobamba y Loja. Posteriormente se les sumaron algunas familias de indígenas y también unos cuantos soldados irlandeses llegados en 1847 con la Expedición Floreana. En 1860 tenía la categoría de aldea y su población alcanzaba apenas los 280 habitantes, todos vivían de la ganadería y los inicios de la explotación del caucho. En aquella época, contaba con una iglesia y párroco propios, ambos sufragáneos de la parroquia de Archidona.

El Canal del Amazonas Editar

En 1871 Ecuador firmó un importante tratado con el Imperio del Brasil, mediante el cual ambas naciones creaban el primer canal comercial interoceánico del continente, que uniría las costas del Atlántico y el Pacífico a través de la ruta de los ríos Amazonas y Napo. Por lo que el Gobierno ecuatoriano aprovechó la ya establecida aldea de San Antonio como punto de desembarco para continuar la ruta en un ferrocarril que facilitara el transporte de los cargamentos desde este punto hacia Quito y después Guayaquil.

Para el efecto el Gobierno deseaba poseer todos los derechos y ganancias que produjere la línea férrea, por lo que creó la Empresa de Ferrocarriles Estatales del Ecuador (EFE). La construcción de la Línea de Quijos inició el 11 de noviembre de 1872 y alcanzó la llanura amazónica un año más tarde, ingresando en San Antonio a finales del mes de septiembre de 1874. El viaje inaugural se realizó con un cargamento especial proveniente de China, que fue embarcado en el puerto del Napo el 7 de diciembre con rumbo a la ciudad brasileña de Manaos, quedando así oficialmente inaugurada la ruta interoceánica.

El volumen de carga transportado por el Canal interoceánico del Amazonas creció rápidamente debido a la facilidad y seguridad que representaba para los comerciantes el no tener que dar la peligrosa vuelta en barco por el Cabo de Hornos, al sur del continente. Gracias a ello, las ciudades asentadas a lo largo de la ruta fluvial ecuatoriano-brasileña experimentaron un crecimiento económico y migratorio sin precedentes para la casi despoblada región amazónica sudamericana.

El boom petrolero Editar

En 1923 comenzó la explotación petrolera en los abundantes yacimientos que fueron encontrados en la región amazónica ecuatoriana por la Anglo-French Oil Company, de capitales ingleses y franceses que andaban en busca de un proveedor más barato que Rusia, país que lideraba la producción mundial en aquella época y que además se encontraba en manos del comunismo.

Para inicios de la década de 1930 el llamado oro negro ya se había convertido en la principal fuente de ingresos no industriales de Ecuador, época en la que Archidona y El Chaco se consolidaron como los principales centros financieros y administrativos de la industria petrolera local, sobre todo por su cercanía a Quito, inclusive convirtiéndos e en sede de la propia AFoil.

A partir de la década de 1940 comenzaron a abrirse nuevos campos en las zonas más orientales de la amazonía, lo que terminaría por forzar paulatinamente la distribución del protagonismo archidonense y chaqueño hacia otras ciudades como San Antonio, Lago Agrio, Andoas y la propia Villadelta; además de propiciar la fundación de otras como Luisania y Trompeteros.

La diversificación de la extracción petrolera surgida durante la década de 1950 atrajo a la región amazónica en general, y a San Antonio en particular, inversión en industrias como la petroquímica y farmacéutica, que aún en la actualidad constituyen el segundo y tercer rubro de la economía sanantoniense tras la actividad del puerto.

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